Seguridad en el trabajo

7 peligros comunes de seguridad en el lugar de trabajo

7 peligros comunes de seguridad en el lugar de trabajo

El Consejo Nacional de Seguridad tiene un equipo de consultores que viajan por todo el país – y el mundo – para visitar los lugares de trabajo y realizar auditorías de seguridad. Pero no importa dónde esté cada miembro del equipo, es muy probable que detecte uno o más de los siete peligros de seguridad más comunes.

1 Trabajar en altura

No debería ser una sorpresa que Dankert, Harrington y George a menudo detecten peligros asociados con el trabajo en altura. Los datos de la Oficina de Estadísticas Laborales muestran que las caídas a un nivel más bajo representaron el 14 por ciento de todas las muertes en 2014, y los estándares de OSHA relacionados con andamios y escaleras están regularmente entre las violaciones más frecuentemente citadas.

Dankert, un consultor senior del NSC con sede en Arizona, dijo que los peligros asociados con el trabajo en altura pueden tener su origen en la falta de comprensión. Es posible que los empleadores no sepan que tienen que proporcionar protección contra caídas, o que el equipo de protección contra caídas no se use adecuadamente o no esté conectado a nada. Algunos empleadores ni siquiera tienen un procedimiento o proceso escrito de protección contra caídas.

Los empleadores necesitan identificar todos los lugares donde es necesaria la protección contra caídas – así como también donde se encuentran los puntos de anclaje diseñados – y entrenar a los empleados y auditar regularmente el programa de protección contra caídas, dijo.

Vea una entrevista con la Consultora Senior del Consejo Nacional de Seguridad JoAnn Dankert sobre los riesgos de seguridad comunes que encuentra en los lugares de trabajo.

Algunos de esos lugares pueden ser sorprendentes. Dankert visitó recientemente una instalación de fabricación que se estaba expandiendo y había añadido a su techo un nuevo enfriador de 12 pies de altura junto a tres ya existentes. Pero faltaba algo. El viejo equipo tenía una protección anticaída adecuada, incluyendo puertas batientes y una barandilla para cuando se necesita un trabajo de mantenimiento, pero el nuevo enfriador no.

«El peligro de caída no consistía en hacer el trabajo y caerse del techo, sino en el equipo que estaba en la parte superior de ese techo», dijo Dankert. «Estos son lugares ocultos a los que no vas muy a menudo, y no piensas en ello.»

Dankert cita este caso como ejemplo de la necesidad de que los profesionales de la seguridad tengan un asiento en la mesa cuando se toman decisiones sobre el diseño o las compras. Su aportación, dijo, puede ahorrar a los empleadores tiempo y dinero.

Más consejos: Compre el equipo de tamaño correcto para los trabajadores, y tenga en cuenta que aunque algunos entornos de trabajo pueden tener puntos de anclaje fácilmente disponibles, otros lugares pueden necesitar un ingeniero para instalarlos. Recuerde a los empleados que se enganchen al punto de anclaje cuando trabajen en altura, y que vigilen de cerca la resistencia del equipo de protección personal. Los entornos con bordes afilados, productos químicos o soldadura, por ejemplo, pueden debilitar un arnés. Inspeccione regularmente el equipo y retire del servicio los equipos de protección personal dañados.

«La protección contra las caídas es como otros EPI – no es buena para siempre», dijo Dankert.

En algunas situaciones, puede ser beneficioso renunciar al uso de equipos personales de protección contra caídas y en su lugar construir una plataforma con barandillas estándar y una puerta abatible frente a una escalera fija. Aunque una plataforma de este tipo cuesta dinero, dijo Dankert, puede ser menos costosa que crear un plan de protección contra caídas, comprar el EPP y entrenar y volver a entrenar a los empleados.

2 Malas tareas domésticas

El desorden que bloquea las salidas de incendio, los pasillos y las salidas de emergencia es un problema de limpieza que George, que está basado en el Reino Unido como gerente de servicios de consultoría internacional de la NSC, ve a menudo.

¿Otro peligro común? Apilar demasiado las cargas en los estantes de un almacén que las acerque demasiado a un cabezal de rociador, lo que puede limitar la eficacia del rociador en una emergencia. El desorden, las fugas o el agua estancada también pueden contribuir a los resbalones, tropezones y caídas.

Los trabajadores no deben esperar a que los equipos de limpieza o saneamiento se ocupen de estos temas, dijo Dankert. En su lugar, deben limpiar sobre la marcha. «Sólo porque sea un proceso sucio no significa que no deban limpiar los derrames», dijo.

Si el desorden o el derrame requiere una capacitación especializada para limpiar, entonces los empleados deben alertar a su supervisor, que puede enviar al personal adecuado. Además, Dankert recomienda reservar unos minutos al final de cada turno, o un viernes por la tarde, para limpiar antes de salir al día.

Cuando se trata de almacenamiento, los empleadores deben asegurarse de que las áreas apropiadas estén disponibles, señala Harrington, un consultor senior de la NSC con sede en Illinois. Harrington dijo que a menudo ve salas eléctricas utilizadas de forma inapropiada para el almacenamiento, con suministros que bloquean las instalaciones eléctricas.

Incluso si el espacio entre los suministros almacenados y los disyuntores es apropiado, señaló Harrington, los empleadores deben considerar las situaciones que podrían surgir en las que alguien necesitaría un fácil acceso a esa sala.

«Piensen en una emergencia en la que las luces están apagadas, algo ha salido mal y está lleno de sillas», dijo. «No recomendaría almacenar nada en una sala eléctrica más allá de lo que se usa en esa sala. No lo recomendaría en absoluto».

3 Eléctrico – Cables de extensión

Los interruptores bloqueados no son el único peligro eléctrico que los consultores del NSC ven con frecuencia. Muchos de los peligros eléctricos detectados están relacionados con el uso inapropiado de los cables de extensión.

Dankert a menudo es testigo del «encadenamiento», es decir, el uso de múltiples cables de extensión o enchufes para un dispositivo. En una de las fábricas que visitó Dankert, vio hasta cinco cables de extensión encadenados.

«Era casi como las luces del árbol de Navidad», dijo. «Lo único que se veía eran todos estos cables eléctricos por todas partes».

Debido a que el empleador es un desarrollador de equipos prototipo, la disposición de la planta de fabricación se cambiaba regularmente. Y en la mayoría de los demás aspectos, el empleador era consciente de la seguridad – los cables de extensión que se utilizaban eran nuevos y de gran calibre, y la instalación era muy limpia.

«Estaban tratando de hacer lo correcto, pero también me hizo pensar que no es realmente temporal», dijo Dankert.

Y ese es el punto: Aunque los cables de extensión pueden ser útiles para suministrar energía temporalmente para ciertas operaciones, la palabra clave es «temporalmente». Cuando un cordón se usa durante varias semanas o meses, dijo Dankert, la OSHA no considera que el uso sea temporal. Esto abre la puerta a una violación.

Más allá de eso, los cables de extensión que están en el suelo por largos períodos de tiempo son un peligro de tropiezo. También pueden ser objeto de abuso de tráfico si son atropellados por montacargas o por los pies, lo que puede desgastar el aislamiento y crear riesgos de choque. Cuando los cables están encadenados, pueden fácilmente sobregirar la electricidad de los circuitos, causando que los cables se calienten y potencialmente resulten en un incendio.

Los empleadores deben evaluar si los cables de extensión se utilizan realmente para medidas temporales, tal vez para alimentar un ventilador en un día especialmente caluroso. En tal caso, dijo Dankert, el cable debe ser recogido al final del turno y almacenado. Recomienda que se establezca un sistema para inspeccionar periódicamente los cables de extensión y que se capacite a los empleados en ese sistema para garantizar que los cables se mantengan en buenas condiciones de funcionamiento y que los cables desgastados se pongan fuera de servicio.

Los trabajadores deben asegurarse de que están usando el cable de extensión adecuado para el trabajo. Normalmente, un cable más caro tiene un calibre más grande, lo que le permite tomar más energía sin calentarse. Lo mismo ocurre con el uso de una sola regleta para enchufar varios dispositivos diferentes: es posible que la regleta no esté clasificada para el vataje combinado necesario para todos los aparatos de alto consumo que se conecten.

Si los cables de extensión no se utilizan para un arreglo temporal, los empleadores deberían considerar la posibilidad de traer a un electricista para que se encargue de la línea y la toma de corriente.

4 Montacargas

¿Cuál es la principal causa de los peligros relacionados con las carretillas elevadoras en el lugar de trabajo? En la experiencia de George, es cuando los trabajadores se sienten obligados a trabajar rápidamente.

«Lo que dicta su actividad es la producción», dijo. «Todos están bajo presión, y cuando tú estás bajo presión, empiezan a tomar atajos».

Los atajos incluyen conducir con una carga demasiado grande o conducir distraído. El resultado final puede ser golpear un estante, dañar una pared o un producto, o incluso herir a un compañero de trabajo.

La forma en que los empleadores reaccionan a estos sucesos es crítica, pero sus respuestas a menudo no dan en el blanco, dicen los consultores del NSC. George dijo que una actitud común después de un incidente es culpar al individuo e inculcarle disciplina. El conductor de la carretilla elevadora es re-entrenado, re-examinado y luego puesto de nuevo en el sistema. Pero los empleadores no identifican la causa de fondo, que a menudo no es suficiente personal o camiones para manejar la carga de trabajo actual.

Estos problemas se agravan por la falta de mantenimiento y de controles diarios de los camiones, y por no separar los vehículos de los peatones, dijo George. Los camiones deben ser inspeccionados regularmente para asegurar que están en buenas condiciones de funcionamiento, y los empleadores deben crear pasillos designados.

5 Bloqueo/etiquetado

Los procedimientos adecuados de cierre/etiquetado pueden ayudar a prevenir lesiones graves, pero sólo si se siguen esos procedimientos.

«Muchas organizaciones tienen los mejores procedimientos, pero es la implementación de los procedimientos lo que falla», dijo George.

Algunos ejemplos:

  • Un empleado puede irse a casa por el día con su candado puesto, y el siguiente trabajador de turno corta el candado.
  • Los trabajadores pueden simplemente usar una etiqueta en un equipo antiguo para el cual el cierre seguro es más difícil.
  • En lugar de instalar una cadena para bloquear una válvula en su lugar, se puede utilizar un cable que se pueda cortar fácilmente.
  • Incluso si se siguen todos los pasos del bloqueo/etiquetado, el equipo defectuoso puede seguir provocando fallos. George recordó un caso en el que un electricista que estaba haciendo trabajos de recableado recibió una descarga eléctrica. El equipo fue bloqueado, pero los instrumentos que estaba usando para comprobar el sistema fueron manipulados y no leyó que el sistema estaba vivo y no aislado. El trabajador tocó un cable con corriente, causando una quemadura de tercer grado.

La violación de los procedimientos de bloqueo y etiquetado a menudo se reduce a tres razones:

  1. Complacencia
  2. Un apuro por terminar el trabajo
  3. No estar familiarizado con el equipo

Los empleadores deben entrenar a los empleados en el cierre y asegurarse de que están calificados para llevar a cabo los procedimientos, destacó George.

6 Productos químicos

Los productos químicos pueden ser caros, y los trabajadores de algunas industrias pueden no saber nunca cuándo necesitarán utilizar un determinado producto químico de nuevo en el futuro. Pero de acuerdo con Harrington, este tipo de pensamiento puede conducir a serios peligros.

«Antes de que te des cuenta, tienes todos estos productos químicos que nadie quiere o necesita», dijo. «Habrá literalmente cientos de químicos en los estantes.»

Añadió que aunque puede ser fácil pasar por alto una pequeña botella de 5 gramos, esos 5 gramos pueden volverse inestables con el tiempo. Por ejemplo, después de un año más o menos, el éter puede degradarse en peróxido explosivo.

Cuando una organización compra y utiliza productos químicos, necesita tener un sistema de control, dijo Harrington. Necesita saber para qué sirven los productos químicos y por qué se han pedido.

La norma de comunicación de riesgos de la OSHA exige que las instalaciones mantengan un inventario de todos los productos. Marque la fecha de caducidad de la sustancia química y utilícela para esa fecha o deséchela adecuadamente. Esto es más que una cuestión de seguridad, dijo Harrington – almacenar un enorme alijo de productos químicos no deseados puede ser ilegal. También puede ser muy caro deshacerse de grandes cantidades de productos químicos caducados.

Otro peligro potencial es la transferencia de productos químicos de un contenedor a otro. Incluso si los empleados se sienten cómodos con los productos químicos y han trabajado con ellos durante años, los contenedores deben estar etiquetados como se requiere en la norma de Hazcom.

7 Espacios confinados

Los espacios confinados pueden presentar una serie de peligros. George dijo que muchas tragedias relacionadas con los espacios confinados han ocurrido porque un empleador no emitió un permiso o no realizó una evaluación de riesgos.

En un escenario que George encontró, la atmósfera peligrosa de un espacio confinado no fue evaluada adecuadamente porque el equipo que se estaba usando estaba desactualizado. Se produjo un incendio.

«He visto a gente entrar en alcantarillas sin permiso, y ni siquiera sabía que era un espacio confinado», dijo. «Alguien ha entrado a recoger algo y se derrumba porque la persona de guardia estaba distraída».

Si la evaluación de riesgos y el proceso de permiso se hacen correctamente, y se siguen todos los pasos, los empleadores no tendrán ningún problema, dijo George. «Todo está planeado», añadió. «Si no lo planeas correctamente, planeas un desastre».